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Quanti neuroni abbiamo nel cervello?

quanti neuroni abbiamo
Redazione


Il cervello umano è costituito da una complessa rete di neuroni. Questi neuroni fungono da elementi costitutivi del sistema nervoso, trasmettendo informazioni da e verso il cervello e in tutto il corpo.

Quanti neuroni ci sono nel cervello umano?

Per molti anni sembrava una domanda che gli scienziati pensavano di aver risposto – e la risposta era “circa 100 miliardi”.

Se andassi a cercare, troveresti quella cifra ampiamente ripetuta nella letteratura delle neuroscienze e oltre.

Ma quando una ricercatrice in Brasile, la dott.ssa Suzana Herculano-Houzel, ha iniziato a scavare, ha scoperto che nessuno sul campo sapeva da dove provenisse la cifra di 100 miliardi.

Quindi si è messa alla ricerca della cifra reale. Ciò ha prodotto una ricerca importante, e per alcuni aspetti inquietante.


Calcolare il numero di neuroni nel cervello


Il suo team ha preso il cervello di quattro uomini adulti, di 50, 51, 54 e 71 anni, e li ha trasformati in quella che lei descrive come “zuppa di cervelli”.

Tutti gli uomini erano morti per malattie non neurologiche e avevano donato il cervello per la ricerca.

“Mi ci sono voluti un paio di mesi per fare pace con l’idea che avrei preso il cervello di qualcuno o di un animale e lo avrei trasformato in zuppa“, ha affermato la ricercatrice.

“Ma il fatto è che abbiamo imparato così tanto con questo metodo che abbiamo ottenuto numeri che le persone non erano state in grado di ottenere.

È davvero solo un metodo in più che non è peggio del semplice tagliare il cervello in piccoli pezzi“.

Il metodo prevede la dissoluzione delle membrane cellulari delle cellule all’interno del cervello e la creazione di una miscela omogenea.

Quindi si prende un campione della zuppa, conta il numero di nuclei cellulari appartenenti ai neuroni e poi si calcola il numero complessivo.

Il vantaggio di questo metodo è che si supera il problema che diverse regioni del cervello possono avere neuroni più o meno densamente stipati.


Quindi quanti neuroni abbiamo in media nel cervello?


“Abbiamo scoperto che in media il cervello umano ha 86 miliardi di neuroni. E nessuno dei cervelli che abbiamo esaminato finora ha i 100 miliardi.

Anche se può sembrare una piccola differenza, i 14 miliardi di neuroni rappresentano più o meno il numero di neuroni di babbuino o la metà del numero di neuroni di un gorilla.

Quindi questa è una differenza piuttosto grande in realtà”.

Questo porta alla domanda più profonda, ovvero cosa renda così speciale il cervello umano.

Herculano-Houzel afferma che i nostri cervelli sono modelli di primati piuttosto standard, tranne per il fatto che abbiamo un numero enorme di cellule cerebrali rispetto ad altre specie.

Questo è energeticamente molto costoso da mantenere. Stima che dal 20% al 25% del nostro budget energetico totale sia usato per far funzionare il cervello, una cifra che descrive come “straordinaria“.


Perché ne abbiamo cosi tanti?


“Possiamo permetterci un numero così grande di neuroni.

Questa differenza potrebbe essere effettivamente correlata al passaggio a una dieta alimentare cucinata e ciò ci consente di avere molte più calorie al giorno.

E con ciò possiamo permetterci un numero molto maggiore di neuroni che altri animali probabilmente non potrebbero“.

Questo è un riferimento alle idee del professor Richard Wrangham su come l’invenzione della cucina abbia avuto un impatto cruciale sull’evoluzione umana.

C’è una bella, anche se leggermente macabra, eleganza nel metodo di Herculano-Houzel e il suo lavoro incarna l’atteggiamento costantemente interrogativo che è ciò che rende la scienza così potente.


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